Suchmaschinen (search engines oder SE’s) sind Programme zur Recherche von Dokumenten im Internet, die in einem Computer oder einem Computernetzwerk wie z.B. dem World Wide Web (www) gespeichert und publiziert sind.
 
 
Internet-Suchmaschinen haben ihren technischen Ursprung in Information-Retrieval-Systemen. Sie erstellen einen Schlüsselwort (Keyword)-Index für die Dokumentbasis, um Suchanfragen über Schlüsselwörter mit einer nach Relevanz geordneten Trefferliste zu beantworten. Nach Eingabe eines Suchbegriffs liefert eine Suchmaschine (search engine, SE) eine Liste von Verweisen auf möglicherweise relevante Dokumente, meistens dargestellt mit Titel und einem kurzen Auszug des jeweiligen Dokuments. Dabei können verschiedene Suchverfahren Anwendung finden.
 
Die wesentlichen Bestand-Teile bzw. Aufgaben-Bereiche einer Suchmaschine sind:
Erstellung und Pflege eines Index (Daten-Struktur mit Informationen über Dokumente), Verarbeiten von Suchanfragen oder Suchdaten, Rich Media Search (Finden und Ordnen von Ergebnissen) sowie Aufbereitung der Ergebnisse in einer möglichst sinnvollen Form. In der Regel erfolgt die Datenbeschaffung automatisch, im WWW durch Webcrawler oder Avatare, auf einem einzelnen Computer (PC, Laptop, Pad).